miércoles, 6 de octubre de 2010

RAW vs. JPEG (I): Entendiendo el JPEG

JPEG 400x400 RAW vs. JPEG (I): Entendiendo el JPEG

Via Altfoto

Todas las réflex digitales y muchas cámaras compactas son capaces de guardar las imágenes digitales como varios tipos de archivo. En su mayor parte, debemos decidir entre disparar en RAW o JPEG. Muchas cámaras ofrecen un tercer tipo de archivo, el TIFF, que es menos común. No hay ningún tipo de archivo correcto o incorrecto y el tipo de archivo que decida utilizar dependerá de sus necesidades e intenciones. En esta serie de artículos que comienza hoy, tratare de proporcionarles información sobre cada tipo de archivo para que luego puedan decidir cuál es el más adecuado para ustedes en cada caso.

Sin duda alguna JPEG es la forma más común de archivo de imagen y pueden ser leídos por todos los programas de imagen, incluyendo los que son incluidos con el sistema operativo de su ordenador. Este formato fue creado por Joint Photographic Experts Group, las siglas de este grupo son las que dan el nombre del formato JPEG o también denominado JPG. Los archivos JPEG se comprimen y procesan por la cámara para formar un archivo que es relativamente pequeño en tamaño. Técnicamente hablando, la cámara utiliza algoritmos para convertir los datos de 12 bits en un archivo de datos de 8 bits que se graba en la tarjeta de memoria. En otras palabras, la información que capta la cámara del sensor es diferente a la información que está en la tarjeta de memoria.

Como dato interesante, el algoritmo de compresión JPEG se basa en dos defectos visuales del ojo humano, uno es el hecho de que es mucho más sensible al cambio en la luminancia que en la crominancia, es decir, notamos más claramente los cambios de brillo que de color. El otro es que notamos con más facilidad pequeños cambios de brillo en zonas homogéneas que en zonas donde la variación es grande, por ejemplo en los bordes de los cuerpos de los objetos.

Esto plantea la pregunta, ¿qué es entonces lo que la cámara está haciendo con la escena que acaba de capturar? Esencialmente, la cámara dispone de un software interno llamado firmware que procesa rápidamente los datos capturados por el sensor de la cámara, interpreta la imagen y la guarda en la tarjeta de memoria. Un paso del tratamiento es la compresión del archivo mediante la eliminación de lo que percibe como datos redundantes. El firmware de la cámara en realidad descompone la imagen en pequeños bloques, generalmente de 8x8 píxeles, y tira a la basura los datos que percibe como innecesarios. Este proceso reduce el rango dinámico de la imagen, como los tonos que se pierden en este proceso. Una imagen puede tener una cuarta parte (por ejemplo) de los tonos que tenía antes de su procesamiento. Los datos perdidos durante este proceso se han ido para siempre y no se pueden recuperar. Dicho en palabras más sencillas, lo que la cámara hace es eliminar el exceso de datos que ella "piensa" no disminuyen en gran medida la apariencia del archivo, pero que incrementan el tamaño.

La mayoría de cámaras no sólo ofrecen la opción de disparar en JPEG, sino que también ofrecen diferentes niveles de calidad JPEG. Por lo general, se muestran como alta, normal y baja. La diferencia entre los niveles de JPEG es la forma en que son comprimidos. Cuanto menor sea la calidad, mayor compresión del archivo. Esto significa que más información es desechada durante la etapa de procesamiento de archivos JPEG de baja calidad que con archivos JPEG de alta calidad. Esto, a su vez, reduce el tamaño del archivo. Teniendo en cuenta que las tarjetas de memoria son cada vez más económicas en estos días, tiene sentido disparar siempre con la más alta calidad que ofrece la cámara.

Los archivos JPEG se ven mejor al salir de la cámara que los archivos RAW sin procesar. Esto se debe a que el firmware de la cámara hace algo más que eliminar los datos, los procesa e interpreta según los que su firmware entiende como una imagen óptima. Durante el procesamiento de un archivo JPEG, la cámara utiliza diferentes algoritmos para añadir contraste, corrección del color y la nitidez a la imagen. Las cámaras más recientes le dan un cierto control sobre este proceso, lo que le permite elegir la cantidad de enfoque aplicado a la imagen. El resultado es una imagen que está, en teoría, lista para ser mostrado directamente desde la cámara.

Los aspectos negativos del formato JPEG se presentan durante la post-producción. A pesar de que se puede editar archivos JPEG con programas como Photoshop, la compresión del archivo limita sus posibilidades. Aquí es donde la información que fue desechada empieza a ser necesaria. De hecho, cada vez que el archivo se abre y se ha editado pierde aún más información, degradando la calidad de la imagen. Otros tipos de archivos, tales como TIFF y PNG son los tipos de archivo sin pérdidas, ya que no utilizan los algoritmos de compresión de archivos JPEG y se pueden editar sin ningún tipo de degradación. Así que, esencialmente, la pérdida inicial de información limita la eficacia de edición, incluso tratándose del balance de blancos.

En resumen, un archivo JPEG es un archivo comprimido que se procesa por el software interno de la cámara y puede ser leído por cualquier programa de imágenes. Es pequeño en tamaño de archivo, pero tiene limitaciones de edición debido a la compresión.

Imagen: Jakub Nowaczyk








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